Estados Unidos realizará la primera ejecución por asfixia con gas nitrógeno

Kenneth Eugene Smith fue sentenciado a la pena capital por su participación en el crimen por encargo de la esposa de un pastor.

Un hombre condenado por homicidio tiene programada su ejecución para este jueves en Alabamba, Estados Unidos, a través del suministro de gas nitrógeno, un método nuevo que Naciones Unidas ha equiparado con «tortura».

Kenneth Eugene Smith, de 58 años, ha estado tres décadas en el corredor de la muerte tras ser hallado culpable en 1989 del homicidio de la esposa de un pastor.

Smith será ejecutado hoy en la prisión Holman de Atmore, Alabama, desde la 01H00, hora del este (06H00 GMT), mediante la hipoxia de nitrógeno, un método que nunca se ha utilizado en Estados Unidos.

En 2023 se llevaron a cabo 24 ejecuciones en Estados Unidos, todas mediante inyección letal.

Smith tuvo ya un intento fallido de ejecución en 2022, cuando los funcionarios penitenciarios no consiguieron administrarle con éxito la inyección letal.

La última ejecución con gas en Estados Unidos tuvo lugar en 1999, cuando a un condenado por homicidio se le administró gas cianuro de hidrógeno.

Alabama es uno de los tres estados de Estados Unidos que aprobó el método de hipoxia de nitrógeno, que consiste en suministrar ese gas a través de una mascarilla hasta privar al cuerpo de oxígeno.

Ravina Shamdasani, portavoz de la oficina de derechos humanos de la ONU en Ginebra, instó la semana pasada al estado de Alabama a abandonar los planes de ejecutar a Smith a través de ese método «incipiente y no probado» que podría «constituir tortura» según el derecho internacional.

«La pena de muerte es incompatible con el derecho fundamental a la vida», afirmó Shamdasani, una postura que tiene la ONU como principio.

El estado de Alabama defendió ante un tribunal su decisión bajo el argumento de que es «quizás el método de ejecución más humano que se haya inventado».

Smith había apelado ante la Suprema Corte de Estados Unidos para pedir una suspensión de la ejecución, pero el máximo tribunal del país denegó la solicitud el miércoles, sin hacer comentarios.

Según una reciente encuesta de Gallup, el 53% de los estadounidenses apoya la pena de muerte para alguien condenado por homicidio, el nivel más bajo desde 1972.

La pena capital ha sido abolida en 23 estados de Estados Unidos, mientras los gobernadores de otros seis (Arizona, California, Ohio, Oregón, Pensilvania y Tennessee) mantienen suspendido su uso.

La condena

Kenneth Eugene Smith fue condenado a pena de muerte por su participación en el asesinato por encargo de Elizabeth Sennett en 1988 en Alabama.

Según los registros judiciales, su marido, el ministro Charles Sennett, contrató a alguien que a su vez contrató a otras dos personas, entre ellas Smith, para que mataran a su esposa y lo hicieran pasar por un robo.

Sennett, que según los tribunales tenía una amante y había suscrito una póliza de seguros para su esposa, se suicidó una semana después del asesinato, cuando los investigadores se centraron en él.

Smith fue finalmente detenido después de que los investigadores registraran su casa y encontraran la videograbadora de los Sennett.

El caso de Smith fue juzgado por un jurado en dos ocasiones, según indicó el fiscal general de Alabama, Steve Marshall.

En su segundo juicio, que tuvo lugar en 1996, el jurado de Smith votó 11 a 1 a favor de recomendar la cadena perpetua, pero un juez la anuló e impuso la pena de muerte.

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